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DOS CAMINOS A UN PRIMER CONTRATO

La nueva organización es la sangre vital de cualquier sindicato. Nuevas victorias organizativas hacen crecer nuestras filas y con ello nuestro poder como sindicato. Sirven como una oportunidad para que los miembros existentes agudicen sus habilidades de campaña y para que los nuevos miembros experimenten la solidaridad por primera vez, se den cuenta de que tienen voz en el trabajo y sean testigos de cuán bajo están sus empleadores dispuestos a rebajarse para mantenerlos silenciosos y pobres. Pero con demasiada frecuencia olvidamos que una nueva campaña de organización es solo el comienzo. La teoría se pone a prueba cuando los nuevos miembros comienzan a negociar su primer contrato.

En la primavera y el verano de 2019, los Locales 689- Washington, DC y 1548-Plymouth, MA, obtuvieron sus dos primeras victorias históricas de contrato: el primero en Alexandria, VA, y el segundo en Martha’s Vineyard, MA. Si bien las unidades de negociación, los jefes, los sindicatos locales, los miembros y las comunidades eran diferentes en cada lugar, los líderes en el terreno adoptaron una estrategia similar para ganar: los miembros ganaban la delantera en las negociaciones.

 

Local de DC triunfa en una fortaleza antisindical

El transporte público en el área de Washington, D.C., está fuertemente sindicalizado. Hasta hace poco, había una resistencia obstinada: la Alexandria Transit Company, registrada como el sistema de autobuses Driving Alexandria Safely Home (DASH), en Alexandria, VA. La ciudad debutó DASH hace 35 años como un servicio privado para crear una alternativa más barata y sin sindicatos al servicio regional de Metrobus administrado por miembros del Local 689-Washington, DC.

Para asegurarse de pagar las tasas salariales más bajas de la región, DASH gastó cientos de miles de dólares en consultores especializados en represión de sindicatos, prometió un cambio y solicitó el favor de determinados trabajadores para mantener su lealtad. A pesar de los múltiples intentos de los empleados de DASH y ATU para organizarse, la compañía logró mantener al Sindicato fuera una y otra vez. Cada vez que el último empuje organizador retrocedía, siempre volvía a la normalidad. "No había ningún respeto por los conductores", dijo el conductor veterano Charles Barrett. "Cuando llegaba una queja de un cliente, siempre se ponían del lado de ellos, pero nunca nos daban un cumplido a nosotros".

 

"No hay rejas en las ventanas"

"No hay rejas en las ventanas. Siempre puedes irte", es lo que el taciturno gerente de operaciones decía cada vez que alguien presentaba un problema. Y la gente se iba. DASH era un lugar donde "la gente toma un trabajo para obtener una licencia de conducir comercial para poder ir a buscar otro trabajo en otro lugar", dijo el conductor Tyler Boos.

Mientras tanto, una generación de conductores de DASH vio a Alexandria transformarse de un páramo a un elegante centro de desarrollo, y nada de esta nueva prosperidad llegó a los operadores de autobuses. En uno de los lugares más caros del país para viviendas, estaban ganando un salario inicial de $35,000. Cada año de la escala salarial era de $3 a $10 menos por hora que en las instalaciones sindicalizadas. Y tomó 20 años alcanzar el salario máximo, por lo que la mayoría de los trabajadores ganaban menos de $20 por hora.

 

 

La gota que colmó el vaso

La gota que colmó el vaso llegó cuando, cinco años después de una congelación salarial, la gerencia retuvo el bono de fin de año con el que los conductores siempre habían contado. Los trabajadores volvieron a contactar al Local 689. Los organizadores inscribieron rápidamente a los conductores en tarjetas de autorización sindical y crearon un comité organizador que podría llegar a todos los bolsillos de la fuerza laboral.

La compañía se enteró de la campaña y contrató a un consultor antisindical llamado American Labor Group. Los trabajadores fueron obligados a participar en reuniones de audiencia cautiva y sometidos a un aluvión de propaganda. Los antisindicalistas incluso abordaron el autobús, sentados justo detrás del operador para continuar el bombardeo antisindical mientras el operador debía concentrarse en la seguridad.

Para contrarrestar la presión antisindical, ATU se reunió con miembros del consejo municipal completamente demócrata. El sindicato los enfrentó: ¿por qué se estaba gastando el dinero de los contribuyentes en contratar a un antisindicalista para aplastar los derechos de los funcionarios de la ciudad? Después de una presión total por parte del Sindicato, la ciudad obligó a DASH a despedir al antisindicalista.

 

Los trabajadores ganan las elecciones

Liberados de la influencia coercitiva del antisindicalista, los trabajadores ganaron sus elecciones sindicales 97 a 13.

La administración de DASH fue herida y avergonzada. Dirigido por el vengativo gerente de operaciones, DASH continuó su campaña antisindical con venganza. Primero fue el despido de dos activistas clave. Latonya Robinson había sido quizás la líder más indispensable durante la campaña de organización. Robinson, madre soltera de dos hijos, coordinó la recolección de muchas tarjetas sindicales y sirvió como uno de los observadores del sindicato en la votación.

El otro observador electoral del sindicato fue Yonas Aemiro, quien ancló al considerable grupo de inmigrantes etíopes. Poco después de la votación, Aemiro tuvo que viajar a su tierra natal para estar con su madre enferma. Una forma en que DASH había retenido a los conductores inmigrantes a pesar de sus bajos salarios era permitiéndoles viajar a sus hogares por períodos prolongados que excedían lo que permitía el manual. De repente, la compañía decidió hacer cumplir estrictamente las reglas y despidió a Aemiro por abandono laboral.

Luego, dos tercios del comité de negociación de ATU fueron enviados a pruebas de drogas "aleatorias". Claramente, la compañía estaba buscando sangre.

Para defenderse, el sindicato recurrió a su fortaleza: la membresía. Los organizadores realizaron una encuesta de contratos, y los activistas de ATU aumentaron la participación a más allá del 75 por ciento de la fuerza laboral. La encuesta mostró que los operadores de DASH estaban cansados de hacer el mismo trabajo que sus contrapartes sindicalizados por mucho menos, por lo que decidieron que aceptarían nada menos que la igualdad.

El comité del sindicato reunió a los miembros en masa en acciones sindicales. En un foro del ayuntamiento, un mar de camisas sindicales rojas ocupó la mayoría de los asientos. Los conductores tomaron el micrófono uno tras otro para hablar sobre las condiciones injustas.

Mientras tanto, la propuesta económica de apertura de la compañía fue un exiguo aumento de $1, que ya había sido presentado a los trabajadores antes de que se organizaran, y una compresión de la escala salarial de 20 años a 10 años. En lugar de una jubilación real, DASH ofreció restablecer el bono de dos por ciento de fin de año que retiró justo antes de la campaña sindical.

 

Una oportunidad única

Mientras tanto, la región se estaba preparando para cerrar la mayor parte del sistema de trenes de cercanías de Virginia para reparaciones. Miles de residentes locales que viajaban diariamente a DC dependerían exclusivamente del servicio de autobuses durante todo el verano. Al ver una oportunidad única, el sindicato celebró una votación de autorización de huelga. Los resultados fueron unánimes. A menos que la gerencia acordara igualar los estándares sindicales regionales, los conductores estaban listos a causar un parón en los traslados diarios a la capital.

Con una posible huelga en el horizonte, llegó el momento de educar al público pasajero. Los activistas sindicales pasaron una semana repartiendo 10,000 volantes en los centros de tránsito más concurridos de las horas pico.

Aun así, la gerencia trató de lograr que el sindicato se conformara con media hogaza. DASH presentó una "oferta final". Pero el Sindicato sabía que tenían el control e hizo su propia oferta final: acéptala o haremos huelga. La gerencia se rindió.

El contrato logró todos los objetivos del sindicato. Los trabajadores ganaron la paridad salarial completa con los miembros del Local 689 en Metrobus. La escala salarial de 20 años se comprimió a siete años. La financiación para la jubilación creció para igualar la pensión pública. Los conductores ganaron más vacaciones, tiempo de enfermedad, días festivos e incluso beneficios de salud para jubilados. La ratificación fue unánime, 111-0. ¿Y cuál fue uno de los premios más dulces? Los dos activistas despedidos fueron reincorporados, y DASH despidió al vilipendiado gerente de operaciones que las había despedido.

"Antes del sindicato, veía conductores de otras compañías y me sentía fuera de lugar", dijo el conductor Didier Balagizi. "Me daba vergüenza usar el uniforme DASH. Hoy estoy orgulloso de trabajar en DASH. Estoy orgulloso de ser 689. Estoy orgulloso de ser conductor de autobús".

 

Un Local de Plymouth hace huelga en Martha’s Vineyard, y gana

Al igual que la región de Washington, D.C., el transporte público en Massachusetts está principalmente sindicalizado. Pero en la isla de Martha’s Vineyard, los conductores de autobuses de la Autoridad de Tránsito de Martha’s Vineyard (VTA) han estado a merced de su empleador.

La VTA se estableció hace 39 años para ayudar a aliviar la congestión en las estrechas carreteras de la isla. Mientras que Martha’s Vineyard es el hogar de solo 17,000 isleños durante todo el año, la población aumenta a más de 100,000 cuando los turistas y residentes de verano acuden a la isla para sus escapadas estacionales. Algunos traen sus autos en el viaje en ferry de 45 minutos desde el continente, pero muchos optan por confiar en el servicio de la VTA.

Como lo exige la ley de Massachusetts, la VTA subcontrata las operaciones diarias a un contratista privado. Durante años, Transit Connection, Inc. (TCI), con sede en Florida, ha desempeñado ese papel. Eso significa que las tres docenas de conductores de la VTA durante todo el año son empleados del sector privado.

Al igual que DASH en Alexandria, la VTA y TCI han trabajado juntos durante años para aplastar las campañas de organización sindical. Al notar el cambio drástico en la cantidad de pasajeros entre los meses de invierno y verano, la VTA priorizó la protección de los márgenes de ganancia de TCI al apoyar los esfuerzos de la compañía para mantener bajos los salarios, beneficios inexistentes y tantos trabajadores como sea posible clasificados como estacionales o casuales en lugar de a tiempo completo.

 

Los conductores se unen en 2015

El último capítulo en la lucha de los conductores por un sindicato comenzó en 2015. Impulsados por las preocupaciones sobre la seguridad en los autobuses, una grave escasez de conductores, una dependencia peligrosa en las horas extras, estancamiento salarial, beneficios deficientes y gestión abusiva tanto en la VTA como en TCI, los conductores votaron para unirse a ATU.

Pero TCI se negó a reconocer el sindicato. ATU presentó una acusación de práctica laboral injusta ante la NLRB, que falló a favor del sindicato y descubrió que la compañía violaba la ley federal por "no reconocer y rehusarse a reconocer y negociar con" Local 1548-Plymouth, MA.

TCI lanzó un ataque. Desafiaron a la NLRB y llevaron su caso hasta el Tribunal de Apelaciones del 11º Circuito en Atlanta. El tribunal estuvo de acuerdo con la NLRB y nuevamente ordenó a la compañía que comenzara a negociar con el sindicato. El contrato de TCI con la VTA es lo que se conoce como un acuerdo de "traspaso", lo que significa que todos los honorarios legales por este esfuerzo fallido antisindical fueron pagados por la agencia pública utilizando fondos de los contribuyentes.

 

La negociación comienza en agosto de 2018

Después de casi tres años de disputas legales, las partes finalmente comenzaron a negociar en agosto de 2018. Pero TCI aún buscaba frenar las cosas. El CEO Edward Pigman, demasiado ocupado viviendo en Florida y administrando varias otras empresas que extraen dinero de las agencias de transporte público, contrató a Greg Dash de Pennsylvania para negociar en representación de la compañía. Dash y TCI adoptaron de inmediato una estrategia de demora, eligiendo nuevamente disputar la elegibilidad de los empleados y las clasificaciones que podrían incluirse en la unidad de negociación.

"Simplemente no quieren al sindicato", dijo el conductor de la VTA Richard Townes al periódico Vineyard Gazette en ese momento.

Bajo los trece años de progresión salarial no sindical de TCI, Townes, que había estado al volante durante 21 años, no había recibido ningún aumento en tiempos recientes. La mayoría de sus compañeros de trabajo, independientemente de su antigüedad, no habían recibido ningún aumento en al menos cinco años. Mientras tanto, Angela Grant, la antigua administradora pública antisindical de la VTA, vio aumentar su salario cuatro veces durante el mismo período. Pasó de ganar alrededor de $100,410 a recibir $135,200 en salario base, un aumento enorme del 35%.

Mientras que Martha’s Vineyard es el hogar de miles de isleños de clase trabajadora, el estado de la isla como destino de vacaciones para los ricos y famosos la convierte en un lugar costoso para vivir. "El costo de la vida en Martha’s Vineyard es en promedio un sesenta por ciento más alto que en el resto de los Estados Unidos", señaló la senadora Elizabeth Warren, D-MA, en un video de apoyo que envió a los conductores. “Sin embargo, los salarios están muy por debajo del promedio nacional. Eso está mal".

Los salarios de los conductores de la VTA no pasaban de $23.50, lo que los convierte en los operadores de autobuses peor pagados de la región. Como resultado, pocos jóvenes veían un trabajo en la VTA como un camino hacia la clase media. En cambio, la mayoría de los conductores en la unidad de negociación dependían de los ingresos de jubilación de profesiones pasadas, se veían obligados a tomar un segundo trabajo para llegar a fin de mes, o estaban considerando renunciar y mudarse fuera de la isla para encontrar trabajo.

 

Una injusticia evidente

Esta evidente injusticia económica en uno de los lugares más ricos del mundo no sentaría bien a sus residentes y visitantes abrumadoramente liberales, si tan solo lo supieran. Con eso en mente, los conductores de la VTA trabajaron con Local 1548 y el Internacional para lanzar una campaña comunitaria.

Durante meses, los conductores se acercaron para fortalecer las relaciones con sus pasajeros y vecinos. Hablaron en reuniones de concejales en cada una de las seis ciudades de la isla. Los concejales son la forma más local de gobierno en Vineyard, y cada ciudad selecciona un representante para servir en la Junta Asesora de la VTA.

Los conductores entregaron una petición con cientos de firmas comunitarias a Darren Morris, gerente general en el terreno de TCI. Lanzaron una página de Facebook, "Support Vineyard Bus Drivers" (Apoyo a los Conductores de Autobús de Vineyard), e imprimieron carteles de jardín que los vecinos colocaron a lo largo de las carreteras, en toda la isla, para mostrar solidaridad.

 

Propuestas ridículas

No obstante, la compañía continuó manteniendo su posición. Presentó propuestas absurdas, como exigir el derecho de cancelar el convenio colectivo a su conveniencia. Por su parte, la Administradora Grant adoptó una posición antisindical cada vez más pública, acusando a ATU de ser un grupo "de fuera de la isla" que intenta dividir a la comunidad de la isla.

Los negociadores de ATU solicitaron que un mediador federal se uniera a las negociaciones para tratar de convencer a la empresa, pero TCI se negó a ceder.

 

Autorización de huelga en abril

Hartos, los conductores votaron abrumadoramente para autorizar una huelga en abril de 2019. Propusieron el fin de semana del Día de los Caídos como una posible fecha de huelga, luego retrocedieron, con la esperanza de que la compañía fuera razonable. En cambio, TCI abandonó las negociaciones y presentó su "última, mejor y final" oferta a fines de mayo.

El tiempo para la acción drástica finalmente había llegado. Trabajando con el Internacional, los conductores aceleraron su campaña. Lanzaron anuncios de radio denunciando a TCI, solicitaron y recibieron declaraciones de apoyo de funcionarios electos estatales y candidatos presidenciales de los Estados Unidos, incluido el senador Bernie Sanders, I-VT, y organizaron un foro comunitario en el ayuntamiento para preparar a los pasajeros para la posibilidad de una huelga.

En el ayuntamiento, el negociador de TCI Dash le dijo al veterano conductor Roland Goulart que la compañía creía que los conductores infelices tenían la culpa "porque eligieron vivir aquí". "Yo no elegí vivir aquí", respondió Goulart. "Yo nací aquí. Voy a morir aquí".

Con la semana más ocupada de la isla, el 4 de julio, en el horizonte, ATU fijó el 28 de junio como la fecha de huelga. Cuando los conductores se dirigieron a la línea de piquete, TCI y VTA se apresuraron a reclutar a esquiroles y a obligar a los conductores estacionales no sindicalizados a permanecer en el trabajo, incluso amenazándolos ilegalmente con el desalojo de sus viviendas de verano patrocinadas por el empleador. El resultado fue que, si bien la huelga interrumpió el servicio en los primeros días, TCI pudo continuar en promedio con el 80% del servicio durante gran parte de la huelga.

Los conductores que boicotearon en solidaridad, los huelguistas y los vecinos solidarios organizaron autobuses de cortesía en sus vehículos personales, transportando a aproximadamente 1,568 personas en el transcurso de la huelga. Desafortunadamente, los turistas continuaron cruzando la línea de piquete en masa. ATU ofreció poner fin a la huelga si TCI aceptaba un arbitraje vinculante, pero la compañía se negó.

Para el día seis de la huelga, los conductores necesitaban un aumento de moral y una nueva estrategia.

 

Gran ovación

Se las arreglaron para entrar en la alineación para el desfile del 4 de julio y recibieron vítores y cánticos de "nosotros les apoyamos" de los asistentes al desfile. Unos días después, el candidato presidencial Pete Buttigieg realizó una recaudación de fondos al estilo de un foro comunitario en la isla. Buttigieg pasó treinta minutos escuchando a los huelguistas, luego los invitó al auditorio abarrotado. Sin ninguna indicación, casi 800 isleños se pusieron de pie para una gran ovación cuando los conductores entraron en la sala.

Con el ánimo renovado, los huelguistas decidieron ponerse más agresivos. Mientras mantuvieron las líneas de piquete, un equipo activista central comenzó a presionar directamente a los miembros de la Junta de la VTA. Los huelguistas se presentaron sin invitación a los lugares de trabajo de los miembros de la Junta y participaron en piquetes en lugares públicos cerca de sus hogares, exigiendo que la Junta celebre una reunión y llene dos asientos generales vacantes desde hace tiempo.

ATU también desarrolló nuevos materiales para informar a los concejales y a otros funcionarios locales influyentes contra las mentiras y la información errónea difundida por la administradora de la VTA. Los conductores también desarrollaron alianzas más profundas con grupos de la comunidad local como los Demócratas de MV, la Cámara de Comercio y varias congregaciones religiosas, todas las cuales habían expresado su preocupación por la represión sindical de la VTA y el impacto de la huelga en los negocios locales.

El cambio de estrategia comenzó a dar sus frutos. Primero, la ciudad de Tisbury votó para trabajar con otras ciudades y la VTA para determinar de quién era el turno para llenar los asientos vacantes de ADA y de conductores en la Junta. Luego, la ciudad de West Tisbury votó para organizar a otras ciudades y exigir que la Junta de la VTA se reúna para abordar la crisis.

 

La Junta se rinde

Sintiendo la presión, la Junta se rindió y en la semana tres de la huelga celebró su primera reunión en meses. Estaba inundada de conductores, huelguistas, concejales y aliados de la comunidad que exigían que la Junta obligara a la empresa a iniciar un arbitraje o, como mínimo, a regresar a las negociaciones. Después de casi dos horas, la Junta votó por unanimidad para enviar a TCI de vuelta a la mesa de negociación.

A pesar del progreso significativo, ATU y los huelguistas no descansaron. Comenzaron a planificar una manifestación solidaria en Boston, con la esperanza de presionar a la Commonwealth para que auditara las finanzas de la VTA. Los asistentes a la conferencia Can-Am de ATU recaudaron más de $50,000 para apoyar el fondo de huelga de Vineyard, asegurando que los conductores pudieran permanecer en la línea de piquete en las próximas semanas.

 

Acuerdo en la cuarta semana

La cuarta semana comenzó con dos días de intensa negociación, la primera vez que TCI y ATU habían estado en la misma habitación desde la primavera. La presa finalmente se rompió. Para el jueves, las partes habían llegado a un acuerdo tentativo. Ese domingo, los miembros ratificaron su primer acuerdo de negociación colectiva, con un 97% de votos a favor.

La escala salarial se comprimió de 13 años a siete. Al final del acuerdo, la tasa máxima aumentará de $23.50 a $27.40 y la tasa inicial de $16.50 a $20.50. Por primera vez, se reconocerá la antigüedad en la selección de rutas, y las tasas de pago por hora se duplicarán para los turnos en días festivos.

Después de 28 días, la huelga histórica finalmente llegó a su fin y los conductores volvieron al trabajo con los pasajeros que amaban. Con un sindicato y un primer contrato finalmente asegurados, ya se están preparando para los próximos pasos: hacer cumplir lo que han ganado y reformar la VTA para que la próxima lucha de contrato no requiera una huelga para ganar. Pero si lo hace, los nuevos miembros del Local 1548 estarán preparados.